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| GASTRONOMÍA

El maíz: alimento básico de la humanidad

Originario de América es esencial en la mesa venezolana

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En cualquier forma que se le prepare, el maíz conserva sus propiedades nutritivas WWW.SXC.HU.COM
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EDÉN VALERA |  ESPECIAL PARA EL UNIVERSAL
sábado 4 de mayo de 2013  12:00 AM
Se considera que su origen (Zea Mayz de la familia de las gramíneas) fue en México y Perú, ya que en ambos países se han encontrado evidencias de más de 7.000 años de antigüedad de esta planta.

En 1579, el cronista alemán Nicolás de Federmann, informa de la existencia de maíces de tres formas y colores que eran cultivados por las etnias del valle del río Barquisimeto, lo que constituye uno de los primeros indicios de la existencia de este alimento en la vida venezolana.

El maíz es una planta anual introducida en Europa en el siglo XVII.

Actualmente es el cereal con mayor volumen de producción en el mundo, superando al trigo y al arroz.

Esta planta es de porte robusto, con el tallo erecto, sin ramificaciones, puede alcanzar hasta 4 metros de altura, con un aspecto parecido al de una caña. Tiene las hojas largas, de gran tamaño, abrazadas al tallo y con los extremos muy cortantes.

Del tallo nacen dos o tres mazorcas envueltas en espatas; en cada mazorca van las filas de granos, que es la parte comestible de la planta, cuyo número puede variar de 8 a 30, y a cada grano le corresponde un largo hilo sedoso que sobresale por el extremo de la mazorca.

El tallo está rematado por una gran panoja de pequeñas flores masculinas, que cuando el polen ha sido aventado, se vuelven secas y parduscas.

Es la planta más domesticada y evolucionada del reino vegetal.

Se adapta muy bien a todo tipos de suelos ricos en materia orgánica, con buen drenaje para no dañar su raíz; crece en zonas desde el nivel del mar hasta los 4.000 metros de altitud y llega a soportar temperaturas mínimas de hasta 8ºC, pero requiere de luz solar.

En Venezuela. la cosecha es 80% mecanizada y el restante 20% es manual.

Es rico en vitaminas del grupo B, en vitamina E, en potasio, hierro, fósforo; y tiene un alto contenido de hidratos de carbono, de fibra y de betacaroteno.

Es, junto con el trigo y otros cereales, uno de los alimentos básicos de toda la humanidad, ya que permite la generación de una gran variedad de preparaciones y platos ricos en nutrientes que son accesibles a todas las clases sociales.

Los principales países productores de maíz son Estados Unidos de América, China, Rusia, Brasil, México, Francia, Yugoslavia, Rumania, Italia, Sudáfrica y Argentina.

Más usos

En Venezuela forma parte esencial de la dieta diaria, pues con el maíz se preparan arepas, cachapas, hallacas, mazamorra, tortas, panes, pasteles, aceite y bebidas refrescantes, como chicha y atol, entre otros platos de nuestra gastronomía.

De los granos germinados se obtiene el aceite de maíz que se usa en la cocina y también en la fabricación de barnices, pinturas, cauchos artificiales y jabones. Preparado de diferentes formas es usado como diurético, sedante del sistema urinario y reductor de la glucosa sanguínea. La hoja seca de maíz se emplea como fibra para tejidos.

Del maíz se extrae un almidón que se utiliza en el planchado de la ropa; este almidón calentado y pulverizado se convierte en dextrina para preparar adherentes y mucílagos, como el de las estampillas.

El alcohol del maíz se emplea en grandes cantidades en la fabricación del caucho sintético; las tusas de las mazorcas se usan como esponja para el cuerpo y para hacer pipas baratas de fumar. De ellas se extrae una sustancia importante para la elaboración de resinas, disolventes e insecticidas.

Es altamente utilizado como alimento para el ganado y otros animales. La producción del maíz es importantísima para numerosos países que la generan para consumo interno o que la exportan para aquellas regiones en las que la planta no puede crecer.

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