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| CIENCIA

La megafauna del Pleistoceno

En Monagas hallaron fósiles de 33 animales con 2,5 millones de años de antigüedad

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Garras de 40 centímetros poseía la enorme pereza del pleistoceno FOTOS CORTESÍA PDVSA LA ESTANCIA
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GIULIANA CHIAPPE |  EL UNIVERSAL
viernes 23 de noviembre de 2012  12:00 AM
Hace 2,5 millones de años, las perezas eran tan grandes y pesadas que no podían trepar a los árboles. Medían tres metros y eran muy panzonas.

Esto no es una presunción. Es una conclusión científica a la que se llegó con los huesos en la mano: los fósiles encontrados en el Breal de Orocual, en Monagas, que ha resultado ser el segundo yacimiento asfáltico más grande de América, después de Ranchos de la Brea, en California.

Un equipo liderado por Ascanio Rincón y conformado por expertos del Pdvsa, del Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas y del Instituto de Patrimonio Cultural se han dedicado a explorar el yacimiento paleontológico y han encontrado restos de 33 especies del período pleistoceno, además de muestras vegetales, en una zona que hoy es árida pero que hace 2.500 millones de años -cuando aún no aparecía el homo sapiens- estaba plena de sabanas, bosques y ríos poblados con distintos animales.

Tan valioso yacimiento, el de Orocual, se halló casi por casualidad: José Campos, un obrero de Pdvsa excavaba en labores petroleras cuando percibió que los huesos que encontraban tenían un valor especial.

Las labores se detuvieron, los científicos fueron convocados y las excavaciones se desviaron para darle paso a las investigaciones paleontológicas en un área de 18 mil metros cuadrados y 37 mil pies cúbicos de asfalto, lleno de restos de tigres, dantas, báquiros, culebras, caballos, camellos, rabidepelados, cachicamos, osos hormigueros, monos, zamuros, patos, perezas, piercoespines y chigüires.

La pereza, Eremotherium sp, es sólo uno de los animales que se reconstruyeron tras recopilar, examinar e identificar los restos paleontológicos. Por ser el animal de mayor tamaño, es lo primero que se observa en la exposición de réplicas a escala real que sobre el Breal de Orocual se inauguró ayer en la sede de Pdvsa La Estancia, en Altamira.

Para Ascanio Rincón, tanto la riqueza del yacimiento como las excavaciones realizadas desde hace seis años ha colocado a Venezuela en la palestra paleontológica y ha logrado la reactivación de exploraciones en otros países del subcontinente donde se habían detenido en los años sesenta.

Quizás el más importante hallazgo del Breal de Orocual son los restos del tigre Dientes de Cimitarra porque es la primera vez que se halla en el continente americano. Por ello se le llamó científicamente -y así fue aprobado por la comunidad internacional- Homotherium venezuelensis. Su réplica a escala real también se encuentra en la exhibición de Pdvsa La Estancia, al igual que otro felino pleistocénico, el tigre Dientes de Sable.

Fósiles en La Estancia

Los jardines de Pdvsa La Estancia son la antesala de un paseo paleontológico. Hasta febrero estará abierta la exhibición sobre el Breal de Orocual, con réplicas exactas de los fósiles de nueve animales, incluidos los tigres y la pereza gigante. Según explicó Beatrice Sansó de Ramírez, directora de Pdvsa La Estancia, la exhibición tiene rigor por la curaduría de científicos de las tres instituciones involucradas en el proyecto Orocual y, para atraer mejor a los niños, cuenta con dibujos de una paleoilustradora española y ambientación sonora.

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