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| GASTRONOMÍA

El coco: refrescante y nutritivo

De este fruto se utilizan la pulpa, el agua y su concha

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En Venezuela, el coco predomina en la cocina del Zulia, estado en el que se usa tanto en platos salados como dulces. Se utiliza tanto la pulpa como la leche de esta fruta.
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EDÉN VALERA , ESPECIAL PARA EL UNIVERSAL |  EL UNIVERSAL
sábado 1 de septiembre de 2012  12:00 AM
Aunque el lugar de origen de la palma de coco o cocotero es muy discutido, los botánicos creen que es original de Malasia. De allí pasó a Europa, especialmente a Portugal y España, y se supone que desde allí llegó a Venezuela.

Su nombre científico es Cocos nucifera, de la familia Palmae - arecaceae. La denominación genérica deriva del portugués coco o simio debido a las 3 perforaciones del fruto que recuerdan una cara grotesca.

El cocotero es la palmera más cultivada a nivel mundial, y figura entre las plantas más útiles para la humanidad. Comienza a producir sus primeros frutos a partir del sexto año de sembrada, pero luego fructifica sin cesar, llegando a rendir entre 70 y 80 cocos por año.

No requiere de suelos especiales, se adapta a los salinos y resiste los embates del viento. Un paisaje de cocoteros recuerda siempre a las orillas del mar y playas, pero también se adapta a otros ambientes cuya altitud no exceda los mil metros sobre el nivel del mar.

El coco es un fruto comestible de forma redonda que tiene una cáscara exterior gruesa y fibrosa y otra interior dura, vellosa y marrón que tiene adherida la pulpa blanca, aceitosa y aromática, y que contiene unos 300 mililitros de un líquido azucarado, conocido como agua de coco. Mide de 20 a 30 cmts, y puede llegar a pesar hasta 2 1/2 kilos.

Su cosecha varía según el tipo de producción: si es para comercializarlo como fruta fresca o para destinarlo a la industria para envasar el agua, la cosecha se efectúa cuando el fruto tiene entre 5 y 7 meses, ya que en este periodo el contenido de azúcar y agua es muy elevado y el sabor es más intenso.

Si se destina a la producción de coco rayado, deshidratado o copra para la extracción del aceite, la cosecha se realiza cuando los cocos caen al suelo o cuando uno de los frutos de un racimo está seco.

Múltiples usos

Del coco se utiliza la pulpa, el agua y su concha. En Venezuela es un elemento distintivo de la cocina zuliana, en la cual utilizan la pulpa rallada en algunas preparaciones como arroz o arepas de coco, besitos, majarete, cocadas o conservitas; y la leche que se extrae de la pulpa es la base de la preparación de las comidas "en coco".

En el Caribe es usado en la preparación de dulces, postres, bebidas y platos diversos; mientras que en la cocina asiática se utiliza con frecuencia en platos salados.

El agua de coco es una bebida isotónica natural, siendo muy apreciada en los países tropicales donde se toma directamente del fruto.

La copra, que es la pulpa seca del coco, se usa como materia prima para la extracción de aceite de uso alimenticio y para productos de higiene corporal y cosmética. El aceite corporal, la manteca y el jabón de coco son excelentes humectantes.

La cáscara que cubre la copra se emplea para producir carbón y carbón activado o como combustible para calderas. En artesanía, las palmas se utilizan para hacer canastas, sombreros y alfombras, mientras que la concha se usa para fabricar botones, cucharas, adornos. Las hojas de la palmera se emplean como forraje para el ganado vacuno en épocas de escasez, y para techos de cabañas. La fibra, resistente al agua de mar, se utiliza para cables y aparejos de naves, mantas y bolsos, escobas y cepillos.

Los cocoteros constituyen los paisajes costeros y embellecen las playas, y la presencia de estos árboles contribuye a la regulación del microclima y a la protección de los suelos.

Por su potencial acción antiséptica y diurética se emplea como remedio popular contra el asma, la bronquitis, contusiones, quemaduras, estreñimiento, disentería, tos, fiebre y gripe. Con las flores del cocotero se fabrica una miel de óptima calidad.

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