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En Washington

'Arepa Zone' sueña con dejar la gastronomía venezolana en alto

Aunque saben lo difícil que es estar lejos de casa, Gabriela Febres y Ali Arellano quieren acercar a sus clientes en Washington, un poquito más a Venezuela, bien sea con un mordisco de un Cri Cri, o un pedacito de queso guayanés.

  • IRENE BENAVENT

11 de agosto de 2017 06:00 AM

Actualizado el 16 de agosto de 2017 10:19 AM

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Creadores de ‘Arepa Zone’ persiguen el sueño de dejar la #gastronomía venezolana en alto #Emprendimiento

'Arepa Zone' y 'Antojitos de tu país' son emprendimientos venezolanos triunfando en el exterior #Gastronomía #TalentoVenezolano

Con la primicia de “llevar la arepa a la gente” y al ver la carencia de productos venezolanos en la capital estadounidense y la necesidad de un punto de encuentro para los criollos en esa ciudad, nacieron los emprendimientos “Antojitos de tu país” y “Arepa Zone”, como un sueño que comenzó a materializarse en 2013.

Gabriela Febres, ingeniera de sonido y quien lleva 19 años viviendo en Estados Unidos cuenta que  “comenzamos haciendo entregas de productos venezolanos puerta a puerta en la zona de Virginia, Maryland, y Washington DC. Poco a poco, con el crecimiento de esta empresa, nos dimos cuenta que existía la oportunidad de abrir una arepera en la zona. En ese entonces, los food trucks estaban muy de moda y pensamos que era un excelente 'termómetro' para medir la aceptación de la arepa con la comunidad americana e internacional de la zona, antes de abrir un restaurante, ya que con el camión podemos cambiar de puesto todos los días”.

Los dueños de este emprendimiento venezolano en el exterior, Ali Arellano Gabriela Febres, comentan que como todo comienzo, fue difícil, pues muchas veces tuvieron que trabajar entre 16 a 18 horas al día, “Nosotros mismos hacíamos todo: arepas, carne mechada, reina pepiada, caraotas, pollo mechado, para después salir a vender en el camión. Hay tantas anécdotas de los primeros días del camión. Un día se nos quedó la carne mechada. Otro día no lográbamos prender la plancha”, comenta Febres, quien también afirma que el negocio ya cuenta con 16 empleados y sigue creciendo.

Carne Mechada arepa calling ��

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 La impresión de esta emprendedora es que la aceptación de las arepas en Washington ha sido increíble y hasta sorpresiva. “Cuando optamos por abrir un food truck en vez de restaurante, lo hicimos más que nada porque podíamos movernos de sitio en dado caso que un puesto fuese mejor que otro. También para poder rodar las calles y dar a conocer la arepa con nuestro camión ambulante, ya que en Washington fuimos el primer food truck en ofrecer comida venezolana. Al principio recuerdo que nos hacían muchas preguntas "What is an arepa?" "What is the difference between an arepa and a cachapa?" "Is one arepa enough for lunch?", y el trabajo de cajera era mucho más que solo cobrar, era educar al americano y enseñarle sobre la gastronomía venezolana. Al principio era cómico, muchos querían comer la arepa con tenedor y cuchillo. Teníamos que decirle "eat it like a hamburger", otros querían comerse la cachapa con las manos, algo complicado. Poco a poco nos fuimos dando cuenta que cada vez eran menos las preguntas, y la cola para comprar más larga. En septiembre del mismo 2014, cinco meses después de nuestra apertura, quedamos como Food Truck del año”, subraya.

Febres también habla de la experiencia de haber ganado el concurso de planes de negocios Launchpad, “fueron más de 50 participantes, y quedamos entre los 5 finalistas. El evento para decidir el ganador fue para 400 personas, tuvimos que darles comida a todos. Hicimos mini arepas, mini cachapas, shots de postres venezolanos, papelón con limón, y tequeños. Tuvimos que dar una presentación de cinco minutos a un jurado, 10 de los mejores chefs de Washington, y a las 400 personas del público. Cuando nos nombraron como ganadores fue un momento extremadamente emocionante. El hecho de que esos chefs hayan probado nuestra comida y nos hayan seleccionado para ganarnos un puesto en un mercado tan famoso como Union Market fue simplemente increíble. Ni Ali ni yo somos chefs, simplemente seguimos un sueño de poner el nombre de Venezuela en alto con nuestra gastronomía. Fuimos creando nuestras propias recetas poco a poco, llamaba a mi abuela en Caracas por Skype y ella me daba sus tips para hacer la carne mechada, la reina pepiada. Ali hacia lo mismo. Y siempre como recurso usábamos el libro rojo de Armando Scannone. Para nosotros es un orgullo poder representar nuestro país, y nos sentimos embajadores de nuestra cultura aquí en Washington”.

   

Los emprendedores siempre se han enfocado en que la arepa fuese conocida en la comunidad americana. Con autenticidad y asegurándose de que las comidas fuesen "gringo-friendly", es decir, abundantes. Los platos que más piden los clientes en Arepa Zone son las arepas de pabellón o la ‘sifrina’ y los tequeños, en cuanto a postres, el tres leches es el favorito. 

Gabriela Febres también enfatiza que el haberse ido a vivir a Estados Unidos a los siete años le permitió aprender a hablar inglés perfectamente, algo que ha sido clave para emprender en una ciudad como Washington DC. En el caso de Arellano, ya había sido dueño de una empresa anteriormente, la cual le dio la experiencia necesaria para entender sobre la logística, y manejo de una empresa. Además, los emprendedores recomiendan aprender las leyes estadounidenses, sobre todo en cuanto se refiere a negocios, como punto fundamental para triunfar.

Febres también se refiere a su otro proyecto Antojitos de tu Pais, o Antojitos, como le dicen muchos, como un emprendimiento dirigido al venezolano, y a sus antojos, como Pirulín, tequeños, Toronto y Frescolita. “Es otro concepto. Antojitos hace envíos a todo Estados Unidos para 'matar esos antojos' de venezolanos que tienen tiempo sin tomar un Toddy, una chicha, o cocinar sin ají dulce, por ejemplo. Sabemos lo difícil que es estar lejos de casa, y queremos acercar a nuestros clientes un poquito más a Venezuela, ya sea con un mordisco de un Cri Cri, o con un pedacito de queso guayanés”, afirma.

Chucherias que nos acercan a Venezuela con tan solo un mordisco ����❤

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Hoy día Arepa Zone sigue siendo un food truck, pero ahora también tiene su local dentro del mercado artesanal Union Market. Por su parte, “Antojitos de tu país”, dedicado a la distribución de productos venezolanos (chucherías, quesos, tequeños, cachitos, artesanía venezolana), tiene su tienda en Fairfax, Virginia, y también hace envíos a cualquier ciudad de Estados Unidos a través de su página web antojitosdetupais.com.

En un futuro, Febres y Arellano divisan Arepa Zone como una empresa más consolidada, con varios locales en la zona de DC, y ya creciendo para abrir sucursales en otras ciudades estadounidenses como Boston o la cosmopolita Nueva York. 

@IreBenavent

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