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ARGELIA | 41 personas perecieron en operativo

Fallecen rehenes durante cruento rescate en campo de gas en Argelia

El secuestro masivo incrementó los temores de que militantes yihadistas lancen nuevos ataques en Argelia, un vasto país desértico con grandes reservas de petróleo y gas que apenas se está recuperando del anterior conflicto con islamistas, cuando murieron unas 200.000 personas.

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Argelinos leen en la prensa local noticias acerca de la toma de rehenes en la planta (AP)
EL UNIVERSAL
jueves 17 de enero de 2013  07:11 PM
Argel, Argelia.- Al menos treinta rehenes y 11 militantes islamitas murieron el jueves durante una operación de rescate de las fuerzas argelinas en una planta en el desierto en un intento de liberar a decenas de cautivos, dijo una fuente de seguridad local. 

Los detalles seguían siendo escasos, incluso para los gobiernos occidentales, muchos de los cuales hicieron poco para tratar de enmascarar la irritación por la poca información dada por Argelia antes de la incursión armada y su sangriento resultado, destacó Reuters.

Entre los rehenes fallecidos había ocho argelinos, dos japoneses, dos británicos y un francés, dijo la fuente. La nacionalidad de las otras personas muertas, al igual que la de las decenas que lograron escapar, no estaba clara. 

Fuentes oficiales señalaron que entre los capturados había estadounidenses, noruegos, rumanos y un austriaco.

Entre los militantes muertos había dos argelinos -uno de ellos el líder de los secuestradores-, tres egipcios, dos tunecinos, dos libios, un maliense y un ciudadano francés, remarcando la visión de líderes africanos y occidentales de que afrontan una insurgencia multinacional vinculada a la red terrorista Al Qaida en la región del Sahara.

Tras una operación que duró unas ocho horas, después de que Argelia negó la demanda de los secuestradores de abandonar el país con los rehenes, se hallaron los cuerpos de los militantes muertos.

También se encontró el cadáver de Taher Ben Cheneb, un argelino descrito por funcionarios de seguridad como un prominente comandante yihadista en el Sahara. 

La crisis comenzó cuando hombres armados que se hacen llamar "Batallón de Sangre" irrumpieron en una planta de gas el miércoles por la mañana. Dijeron que habían tomado como rehenes a 41 extranjeros y exigieron que Francia detuviera su intervención militar en Malí contra insurgentes islamistas vinculados a Al Qaida.

El presidente francés, François Hollande, dijo que el drama de los rehenes mostró que tuvo razón en enviar 1.000 soldados a Malí para respaldar a una fuerza africana que apoya al Gobierno local.

Un portavoz del Gobierno de Argelia, que confirmó solamente que un número no especificado de rehenes había muerto, dijo que la dura respuesta a una actitud "intransigente" de los islamitas mostró que, al igual que durante la sangrienta guerra civil de la década de 1990, Argelia no negociará ante "chantajes" de "terroristas".

El secuestro masivo incrementó los temores de que militantes yihadistas lancen nuevos ataques en Argelia, un vasto país desértico con grandes reservas de petróleo y gas que apenas se está recuperando del anterior conflicto con islamistas, cuando murieron unas 200.000 personas.

Una fuente local dijo que 40 argelinos y tres extranjeros fueron liberados por las fuerzas armadas. Una fuente de seguridad argelina dijo previamente que 25 rehenes extranjeros habían conseguido escapar.

Un trabajador argelino que logró escapar comentó que los secuestradores le dijeron a los rehenes que no lastimarían a los musulmanes pero podrían matar a los occidentales "cristianos e infieles".

Información confusa

Los reportes fueron difíciles de confirmar durante todo el incidente. 

Argelia, cuyos líderes han tenido desde hace muchos años una fría relación con la ex potencia colonial Francia y otros países occidentales, podría tener que dar explicaciones sobre su táctica para poner fin a una crisis de rehenes cuya escala es comparable a muy pocos hechos en las últimas décadas, salvo las  que involucraron a militantes chechenos en Rusia.

Pero el ministro de Comunicación Mohamed Said no se mostró arrepentido.

"Cuando el grupo terrorista insistió en dejar el lugar y llevarse a los rehenes a países vecinos, se le dio la orden a las unidades especiales de atacar la posición donde los terroristas se habían atrincherados", dijo a la agencia oficial de noticias APS, que había informado que cerca de la mitad de los rehenes habían sido liberados y unos 600 trabajadores argelinos lograron escapar.

ANI y la cadena de televisión qatarí Al Yazira reportaron que 34 rehenes y 15 captores perdieron la vida cuando fuerzas del Gobierno dispararon a bordo de helicópteros mientras los secuestradores intentaban movilizar a sus prisioneros en un vehículo.

Reino Unido y Noruega, cuyas firmas petroleras BP y Statoil operan conjuntamente la planta con la petrolera estatal argelina Sonatrach, dijeron que habían sido informados por las autoridades argelinas de que una operación militar estaba en marcha, pero no brindaron más detalles.

Staoil afirmó que estaba evacuando a 40 de sus trabajadores de otras instalaciones argelinas.

El primer ministro británico, David Cameron, dijo que la gente debía prepararse para "malas noticias" sobre los rehenes. Anteriormente había llamado a su par argelino para expresarle su preocupación por lo que describió como una "situación sumamente grave", dijo un portavoz de su despacho.

"Los argelinos saben que nosotros habríamos preferido haber sido consultados de antemano", declaró el portavoz.

Revancha por Malí

El incidente eleva notablemente la relevancia de la intervención de Francia contra los rebeldes vinculados a Al Qaida en Mali, donde cientos de tropas y marines galos están realizando una ofensiva en tierra sobre los insurgentes, luego de ataques aéreos que comenzaron esta semana.

"Lo que está ocurriendo en Argelia ofrece nueva evidencia de que mi decisión de intervenir en Malí estuvo justificada", dijo Hollande.

El ministro del Interior argelino, Daho Ould Kablia, dijo que los secuestradores eran liderados por Mokhtar Belmokhtar, un veterano guerrillero islamita que peleó contra las fuerzas soviéticas en Afganistán en la década de 1980 y que fundó una agrupación en el desierto del Sahara tras distanciarse de otros líderes locales de Al Qaida.

El líder rebelde, apodado "El inalcanzable" por la inteligencia francesa y "señor Marlboro" por algunos locales por su negocio ilícito de venta de cigarrillos, no tiene vínculos conocidos con los insurgentes que capturaron localidades del norte de Malí el año pasado.

Previamente, los secuestradores permitieron a algunos de los prisioneros hablar con los medios, en un aparente intento por elevar la presión sobre las fuerzas argelinas para que no ingresaran al complejo.

Un rehén no identificado, que hizo declaraciones a la cadena France 24, dijo que los prisioneros habían sido obligados a portar cinturones con explosivos y que sus captores les habían amenazado con hacer estallar la instalación.

Dos rehenes, identificados como un británico y un irlandés, conversaron con el canal de televisión Al Yazira y pidieron a las fuerzas argelinas que se retiraran del área para evitar víctimas.

"Estamos recibiendo cuidado y tratamientos de nuestros secuestradores. El Ejército (argelino) no se ha retirado y están disparando hacia el complejo", sostuvo el hombre británico.

"Hay unos 150 rehenes argelinos. Les decimos a todos que las negociaciones son una señal de fortaleza y que pueden evitar la pérdida de vidas", declaró.

Irlanda luego confirmó que el rehén se encontraba entre las personas liberadas.

Reino Unido dijo que uno de sus ciudadanos murió al inicio de la crisis el miércoles y que otros británicos estaban retenidos.

Los militantes dijeron que siete estadounidenses estaban entre sus rehenes, una cifra que las autoridades en Washington no confirmaron.

Statoil dijo que no tenía información sobre nueve empleados noruegos que habían sido secuestrados, pero que tres trabajadores argelinos fueron liberados.
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