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El caracol gigante africano es amenaza real

Estos moluscos se dispersan a una velocidad de 100 kilómetros por año

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GIULIANA CHIAPPE |  EL UNIVERSAL
viernes 29 de octubre de 2010  12:00 AM

En una sola noche, una familia mató en Cúa, Estado Miranda, cerca de 300 caracoles gigantes africanos que aparecieron casi de la nada y rodearon su casa. Y, como en una película de terror, al día siguiente aparecieron, en el mismo lugar, otros 300 caracoles más.

Estos animales, cuyo nombre científico es Achatina fulica, se han convertido en una plaga que ataca cultivos y otras especies como los caracoles criollos a los que se comen. También representan una amenaza contra los humanos a los que pueden transmitir enfermedades tanto de forma directa, si entran en contacto con ellos, o indirecta, consumiendo las cosechas infectadas con los parásitos que portan estos moluscos.

No es una plaga nueva, pero han recrudecido. La primera vez que se registró su presencia en Venezuela fue en 1997 y en Caracas, según comentan los biólogos Rafael Martínez-Escarbassiere y Enrique Martínez, quienes han hecho seguimiento científico a la evolución de esta plaga en el país. Enrique Martínez sospecha que la forma como llegaron al país fue a través de una importación ilegal con fines comerciales, pues se pretendía vender su carne para comer. "Al no dar resultado, esos caracoles fueron liberados y desde entonces se han reproducido hasta convertirse en plaga en varios estados del país", expresa el biólogo y consultor ambiental.

La tasa de dispersión que Martínez y Martínez calcularon en estos caracoles es de 100 kilómetros por año, en el territorio nacional.

"Estos moluscos se reproducen muy rápidamente y atacan los cultivos masivamente, y por lo general de noche. Se activan con la lluvia pues, como todos los caracoles de tierra, la humedad les hace bien, por eso suelen esconderse debajo de hojas verdes", explica.

El caracol gigante africano es transmisor de un parásito del género Angiostrongylus que, explica Martínez, suele estar presente en los pulmones de ratas europeas, que pueden ocasionar en el humano enfermedades que afectan el sistema tracto intestinal y las membranas del cerebro.

Eliminar esta plaga es tan difícil que Martínez duda que alguna vez se pueda erradicar. "Es preferible aprender a mantenerla a raya", dice. La forma tradicional de combate son agentes químicos molusquicidas pero estos pueden contaminar los alimentos agrícolas de consumo humano. Tampoco ha sido muy exitoso el uso de depredadores naturales (otros animales) pues, en muchas ocasiones, afectan también a otros animales.

Enrique Martínez comenta que, recientemente, "en el Océano Índico detectaron que las plantas de tipo anonáceas, como el llamado riñón y la guanábana, mantenían alejados a los caracoles gigantes".

Lo que no debe hacerse es tener contacto directo con ellos. Para recogerlos, y eliminarlos, se sugiere envolver la mano en una bolsa plástica o en un guante, meterlos en una bolsa de agua con cal e incinerarlos . Este método no ocasiona impactos sobre el medio ambiente ni sobre otros seres vivos.

 gchiappe@eluniversal.com

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