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Espiral inflacionaria de precios del crudo alcanza a los alimentos

Alza de combustibles y producción de biocarburantes son acusados por el SELA

El uso de maíz, yuca y caña de azúcar para producir etanol afecta la economía de esos rubros (AFP/Archivo)
MARIANNA PÁRRAGA |  DIARIO
domingo 1 de junio de 2008  12:00 AM

MARIANNA PÁRRAGA

EL UNIVERSAL

El punto hasta el cual la economía mundial absorbió sin problemas digestivos los altos precios del petróleo parece haber llegado. En momentos cuando las cotizaciones del crudo superan 130 dólares en Nueva York, un alza de 115% con respecto al mismo lapso de 2007, los precios de los alimentos aumentan hasta causar alarma mundial.

El Sistema Económico Latinoamericano y del Caribe calificó el viernes el aumento del importe de los alimentos como "un reto global que alcanza dimensiones dramáticas para los más pobres del mundo".

En la lista en la cual enumeró las principales causas de este fenómeno apareció en segundo lugar el incremento del precio de los combustibles, lo cualha generado notables alzas en los costos de producción, transportación y almacenamiento de los productos alimenticios.

La relación entre los precios del petróleo y los precios de los alimentos es directa, pues uno de los principales productos salientes de la industria petroquímica son los fertilizantes, cuyo importe se ha incrementado casi a la par del petróleo, a excepción de los países que contemplan subsidios para sus mercados internos, como Venezuela.

También existe una relación indirecta: los combustibles, presentes en la vida cotidiana y en la mayoría de los procesos industriales, son utilizados en muchas de las plantas que procesan alimentos, en el transporte de los mismos y en labores como la pesca y la ganadería.

Por último, la industria de los empaques para alimentos tiene como materia prima principal las resinas plásticas que produce la petroquímica.

A medida que los precios del crudo suben, el peso de los combustibles y de los productos petroquímicos en la estructura de costos de los productores de alimentos aumenta.

Si a esto se suma que las reservas de alimentos están en sunivel más bajo desde 1980, lo cual crea tirantez en la oferta; los efectos que ha causado en las cosechas el cambio climático; el aumento de la demanda en Asia; la migración de las inversiones hipotecarias a los futuros de productos básicos; y la falta de estímulo a los pequeños productores agropecuarios, que no se han beneficiado del incremento de precios; se tiene un peligroso coctel.

Y llegaron los biocombustibles Otro de los factores con los que el SELA explica el encarecimiento de los alimentos es "la creciente utilización del agro para el cultivo de biocarburantes", un efecto que había sido advertido por los gobiernos de Cuba y Venezuela y ante lo cual se está proponiendo a la región la generación del "etanol necesario", es decir, su elaboración en un volumen que no ponga en peligro el suministro de alimentos.

El programa de etanol que adelanta Estados Unidos se basa fundamentalmente en el maíz y en Brasil es elaborado en cantidades apreciables a partir de la caña, de la cual normalmente se produce azúcar.

No es casual entonces que el aumento del precio de los alimentos, que fue de 57% entre marzo de 2007 y marzo de 2008, haya coincidido con la masificación de la producción de etanol elaborado a partir de yuca, maíz y caña de azúcar.

Prácticamente todos los países latinoamericanos están ensayando proyectos de biocombustibles, incluyendo a Venezuela, que tiene cinco plantas en construcción y que, a diferencia de sus vecinos, es considerado por el SELA como un importador de alimentos, al igual que las naciones del Caribe.

La masificación del etanol -que a futuro podría reemplazar más de 50% del volumen de gasolina que usa un vehículo- será uno de los temas centrales de la Cumbre de la FAO en Roma del 3 al 5 de junio.

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