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Caracas, jueves 01 de diciembre, 2005  
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Federico Blanco // El trabajo infantil en Venezuela

¿La efectiva aplicación de las leyes puede dejar a las familias, y con esto a los niños trabajadores, sin importantes fuentes de sustento e incluso desplazarlos al ejercicio de actividades ilegales¿

El trabajo infantil es un fenómeno común en los países en desarrollo, que se intensifica especialmente en aquellos que registran altos índices de miseria. La pobreza endémica que ha sufrido Venezuela en los últimos años, con una incidencia mínima de 45,4% de la población total del país en 2001, y máxima de 62,1% en 2003, ha desencadenado una serie de mecanismos de supervivencia por parte de los hogares de menos recursos, entre los cuales se cuenta el de enviar a sus hijos a trabajar.

La participación laboral de los niños compromete de manera irreversible sus posibilidades futuras de desarrollo y siembra las bases para la reproducción de la pobreza y la desigualdad. El siguiente artículo persigue aportar información sobre la magnitud del trabajo infantil en Venezuela y su crecimiento en los últimos años, para lo cual en primer lugar se ubicará el problema dentro del contexto mundial y latinoamericano.
 
Estado del trabajo infantil en el mundo: Según la Organización Internacional del Trabajo (OIT), 210,8 millones de niños entre 5 y 14 años se encontraban económicamente activos en el mundo en el año 2000. El término económicamente activo abarca una amplia gama de actividades, incluyendo trabajo remunerado y no remunerado, actividades ilegales, participación en el sector informal de la economía, producción de bienes para el mercado y para el consumo propio, entre otras. Una de las limitaciones de esta definición es que no incluye la realización de tareas del hogar, en las cuales participan una gran cantidad de niños, especialmente del sexo femenino. Por esta y otras razones algunos de los investigadores más reconocidos en el área señalan que las cifras reales de trabajo infantil son mucho mayores a las estimadas por la OIT y podrían abarcar entre 425 y 477 millones de niños entre 5 y 14 años, lo cual equivale al 40% de la población infantil del mundo comprendida dentro de este rango de edades.
 
Trabajo infantil en Latinoamérica: Después de Africa Sub-Sahariana, América Latina es la región del mundo que presenta los mayores números absolutos y relativos de trabajo infantil. Según la OIT, en el año 2000, cerca de 17,4 millones de niños latinoamericanos entre 5 y 14 años de edad realizaban algún tipo de actividad económica, cifra equivalente al 16% de la población infantil del continente comprendida en este rango de edades. Los países latinoamericanos que registran los mayores índices de trabajo infantil son Ecuador (39,1%), Guatemala (20,1%), Bolivia (19,2%), Perú (16,5%), México (14,7%), Colombia (10,9%), Honduras (10,4%) y Nicaragua (10,2%), mientras que los países con menores índices de trabajo infantil son Costa Rica (9,3%), Brasil (8,9%), El Salvador (7,1%), Paraguay (6,2%), Venezuela (4,8%) y Panamá (3%).
 
El trabajo infantil en Venezuela: En el año 2000 aproximadamente 129.088 niños entre 10 y 14 años se encontraban económicamente activos en Venezuela, lo cual equivale al 4,8% de la población total comprendida en este rango de edades (Encuesta de Hogares por Muestreo, 2000, Instituto Nacional de Estadística de Venezuela). Desde 1998 hasta 2003 este porcentaje ha aumentado de manera sostenida, incluso al margen de las fluctuaciones del Producto Interno Bruto (PIB), favorable en los años 2000 y 2001, y desfavorable en 2002 y 2003 como consecuencia de la fuerte conflictividad política. A finales de 2003, según la misma fuente de información, el mercado de trabajo infantil había sufrido un incremento neto de aproximadamente 117.871 niños con respecto al año 2000 para englobar un total de 246.959 menores de entre 10 y 14 años de edad, cifra que equivale al 9,1% de la población infantil de Venezuela comprendida dentro de este rango de edades.
Ciertamente la caída del ingreso de los años 2002 y 2003 explica parte importante del crecimiento del trabajo infantil en Venezuela, sin embargo, al considerar la tendencia de los tres años precedentes, las variables económicas y la conflictividad política dejan de ser las razones principales que explican tal aumento. La gestión militar de los programas sociales y la exclusión de los centros de estudio de la pobreza del proceso de formulación de las políticas sociales, pueden ser algunas de las razones que justifican estos resultados. Es importante destacar que estas cifras se calcularon utilizando la metodología de la OIT, por lo cual, los números reales en Venezuela pudieran ser mucho mayores de tomarse en cuenta las tareas del hogar y otras actividades que la definición de actividad económica no incluye.
 
Consideraciones finales: A pesar de que la Constitución Nacional y la Lopna prohíben el trabajo de los niños menores de 14 años, para muchos de ellos representa literalmente la posibilidad de subsistir. La efectiva aplicación de las leyes puede dejar a las familias, y con esto a los niños trabajadores, sin importantes fuentes de sustento e incluso desplazarlos al ejercicio de actividades ilegales como la prostitución y el tráfico de drogas.
Del mismo modo que el trabajo infantil está estrechamente vinculado a la pobreza, su eliminación está fuertemente correlacionada con el progreso educativo. La ampliación del acceso educativo, el mejoramiento de la calidad de las escuelas públicas y el aumento en el nivel promedio de años de escolaridad han demostrado ser en conjunto los motores más poderosos para la erradicación del trabajo infantil. Otras políticas, como la realización de transferencias monetarias directas a los hogares pobres, han probado ser menos efectivas y más costosas en la erradicación de este fenómeno.
fedeblanco@hotmail.com



 
 
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